Photo (Left to right) Lucy Ankenbrandt, student and Sloen Zievenrink, student at Vestavia Hills City Schools.

The Possible Project: Una aplicación móvil creada por y para estudiantes

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Este artículo fue publicado originalmente el 18 de Sep. de 2018 en E-Learn Magazine. Lea la versión en inglés aquí

Los estudiantes de la secundaria Vestavia Hills querían promover el espíritu escolar y la unidad a través de una aplicación móvil concebida por ellos mismos y diseñada para mejorar la comunicación entre los compañeros. Así, con el respaldo de sus líderes, la secundaria Vestavia Hills lanzó la aplicación estudiantil en septiembre de 2017, que ya cuenta con más de 1.300 descargas. Gracias a esta iniciativa dirigida a incentivar el liderazgo juvenil, el distrito escolar de Vestavia Hills fue uno de los ganadores del premio Blackboard Catalyst Award for Community Engagement 2018. 

Vestavia Hills es un suburbio de la ciudad de Birmingham, Alabama, y tiene una población de 34.000 habitantes. Su distrito escolar, fundado en 1970, está conformado por cinco escuelas primarias, dos escuelas medias y una secundaria. El distrito, cuenta con 7.000 estudiantes inscritos, de los cuales 2.000 cursan del noveno al duodécimo grado. Para el año 2004, cuando la secundaria Vestavia Hills creció y se volvió más diversa, se creó el programa de Liderazgo Juvenil con el lema ‘Sé la diferencia’, el cual apuntaba a formar a los estudiantes de la escuela para que se convirtieran en líderes de sus comunidades y a ayudarlos a conectarse entre sí. 

“Durante el primer semestre del año se invita a los nuevos estudiantes a participar en unas jornadas de capacitación como requisito para ingresar en el programa. Luego de su culminación, los participantes se convierten automáticamente en miembros. Cada año, más de 200 nuevos estudiantes son formados en el programa, el cual ha creado una masa crítica de estudiantes que trabajan para cambiar el ambiente en la escuela”, afirma Kym Prewitt, Leadership Teacher & Sponsor del distrito escolar de Vestavia Hills y egresada de la institución. 

Asimismo, los miembros activos pueden optar por participar en otras actividades del programa de Liderazgo Juvenil de la escuela, incluyendo oportunidades de servicios a la comunidad y clases de liderazgo. Según Prewitt, aproximadamente 700 estudiantes de la secundaria han pasado en algún momento por la capacitación y ahora son parte del programa de Liderazgo Juvenil. “El Liderazgo Juvenil de Vestavia Hills es un medio importante para hacer más acogedora una escuela tan grande, un lugar donde cada uno de los estudiantes tenga un sentido de pertenencia, aceptación y valoración”, asevera la profesora. 

De acuerdo con Prewitt, los estudiantes de esta iniciativa han aprendido que el liderazgo surge de la integridad y que no hay mejor forma de liderar que sentando un buen ejemplo como amigos o vecinos. “Todos tenemos el potencial de ser líderes, así que es mejor ser uno bueno y cotidiano dondequiera que se encuentre: en el aula de clases, la institución o la comunidad. La forma de interactuar y tratar a los demás es la base de todo”, afirma Prewitt. 

El proyecto posible

En septiembre de 2016, los estudiantes del programa de Liderazgo Juvenil de Vestavia Hills buscaban formas de promover el espíritu escolar y la unidad entre la población estudiantil de la secundaria, y fue así como se les ocurrió la idea de desarrollar una aplicación móvil para uso exclusivo de estudiantes con el fin de mejorar la comunicación entre ellos. La iniciativa fue bautizada ‘The Possible Project’ (El proyecto posible). 

Luego de dos meses de preparación que incluyeron investigación, discusiones, lluvia de ideas y escritura, los estudiantes se acercaron al distrito escolar para hacer una presentación detallada de su iniciativa. El proyecto fue aprobado y Blackboard se encargó de desarrollar la aplicación con la colaboración de los estudiantes durante el mes de junio del 2017. La aplicación ha sido todo un éxito dado que desde su lanzamiento ha estado disponible para IOS y Android y ya cuenta con más de 1.300 descargas, lo cual representa a más de la mitad de todo el cuerpo estudiantil de Vestavia Hills. 

“Este proyecto infundió un gran orgullo entre los estudiantes y una mejor comprensión de los conceptos estudiados al tener la posibilidad de experimentar el liderazgo en la vida real”, afirma Prewitt. De acuerdo con la profesora, luego del lanzamiento de la aplicación, los estudiantes siguen teniendo un rol de líderes en la administración de la aplicación y en su desarrollo continuo. 

La aplicación estudiantil

Concebida por los estudiantes de la secundaria Vestavia Hills, desarrollada por Blackboard y lanzada en septiembre de 2017, la aplicación ya cuenta con 1.362 descargas. 

Se agregaron más de 60 fuentes de información o contenido a la aplicación, incluyendo contenido de sitios web, calendario escolar, cuentas de Twitter de los profesores e información sobre los resultados deportivos, lo cual asegura una actualización constante a lo largo del día. Los estudiantes también pueden usar la aplicación para acceder a sus calificaciones.   

La página Chalkable es hasta ahora la más popular, con 22.300 vistas. La segunda más popular es Calendar, con 7.399 vistas; y la tercera es Noticias, con 6.374. 

“Esta aplicación ha facilitado enormemente la comunicación general entre la escuela y los estudiantes. Ahora toda esa información está al alcance de nuestros dedos en un medio fácil de usar. Además, la aplicación destaca los logros estudiantiles y celebra todas las cosas increíbles de las que son capaces los chicos de esta escuela. ¡Yo reviso la aplicación tanto como mi Instagram!”— Sloen Zieverink, estudiante 

Pequeños grupos, grandes cambios

Kym Prewitt señala que los retos que enfrentan hoy las escuelas son universales. “Acoso, depresión, ansiedad, aislamiento, violencia y el uso de drogas y alcohol para manejar todo lo anterior son ahora muy comunes. Existe una enorme presión entre los estudiantes por querer ser perfecto, por querer ser alguien que no son realmente o por enviar mensajes sexuales. Ese es el ambiente habitual de nuestros adolescentes”. 

La profesora de liderazgo cree que nada puede cambiar tanto el ambiente de una institución educativa como una masa crítica de estudiantes convencidos de la necesidad de hacer de la escuela un mejor lugar al ayudar o conectarse con un compañero cuando lo necesite.  “Cuando un grupo considerable de estudiantes cree que puede ‘Ser la diferencia’ y actúan en consecuencia, como verdaderos agentes de cambio, es cuando todo el ambiente cambia”.  

Prewitt menciona además al libro Communities: The Structure of Belonging (Comunidades: la estructura de la pertenencia), de Peter Block, para explicar las ideas que constituyen las bases del trabajo comunitario que se llevan a cabo en Vestavia Hills. “Una premisa del libro es que las comunidades se transforman mediante pequeños grupos, y así es como estructuramos nuestra capacitación estudiantil. Enseñamos a nuestros jóvenes a tener en cuenta el punto de vista de los demás, además del propio, para ayudarlos a conectarse mejor con diferentes personas”, explica Prewitt, y agrega que, especialmente en las escuelas grandes, tener la intención de conectarse con los demás es esencial para crear un ambiente donde todos se sientan bienvenidos y valorados y, además, tengan un sentido de pertenencia. 

“Inculcamos en los alumnos un sentido de pertenencia a su comunidad. Ya hacíamos esto mucho antes de que la ‘voz estudiantil’ fuera la moda. Siempre hemos trabajado para que los estudiantes participen en sus comunidades con ideas positivas, acciones respetuosas y de servicio para con su entorno”, concluye Prewitt. 

Iniciativas de participación estudiantil

El programa de Liderazgo Juvenil de Vestavia Hills ofrece muchas formas para que los estudiantes participen en actividades en la comunidad. “La clase de liderazgo, abierta a estudiantes de todos los niveles, se sustenta en cuatro pilares: comunicación, confianza, empatía e iniciativa. Todas nuestras actividades están diseñadas para mejorar esas habilidades y características de cada estudiante”, afirma Prewitt. 

A continuación, les presentamos algunas de las iniciativas del programa que siguen expandiéndose cada año. 

Trabajo en equipo: en esta iniciativa, los estudiantes reciben formación sobre el acoso y luego visitan otras escuelas para compartir sus propias historias y experiencias con estudiantes más jóvenes. 

Equipo de ayuda estudiantil de Vestavia Hills: es un selecto grupo de estudiantes de todos los niveles, que representan a la escuela y a la comunidad en la lucha contra el uso y el abuso de las drogas y el alcohol. 

Comité de bienvenida a nuevos estudiantes: es un comité de estudiantes responsable de dar la bienvenida a los nuevos estudiantes de la secundaria. El comité le asigna a un estudiante nuevo, dos estudiantes del programa de Liderazgo Juvenil que tengan algo en común. Además, organiza muchas actividades grupales para los nuevos estudiantes durante el año, incluyendo una fiesta de bienvenida. 

Clases de liderazgo nivel I y II: es un curso de liderazgo de un año de duración promovido por el programa, que desarrolla las habilidades de comunicación y servicio comunitario y está abierto a todos los estudiantes que han culminado la capacitación del programa de Liderazgo Juvenil. 

La Colecta: es un evento de colecta de fondos en toda la comunidad destinado a obras de caridad locales, organizado y llevado a cabo por el programa de Liderazgo Juvenil de Vestavia Hills. La Colecta es el evento de mayor asistencia en el año, pues participa el 75% del cuerpo estudiantil. 

Oportunidades de servicio: el programa de Liderazgo Juvenil también promueve el servicio comunitario a través de un sistema de acumulación de puntos, en donde los miembros deben ganarselos participando en eventos, comités y servicio comunitario. 

Photos by: AFP – Kyle Grillot