Photo Kimberly Gelsinger, Director of Distance Education at Gaston College

Gaston College pone en marcha su plan de accesibilidad

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Este artículo fue publicado originalmente el 09/04/2018 en E-Learn Magazine. Lea la versión en inglés aquí

Fundado en 1964, Gaston College es uno de los colegios comunitarios más grandes de Carolina del Norte, ya que posee tres campus que ofrecen sus servicios en los condados de Gaston y Lincoln. La institución cuenta con más de 170 programas de estudio y matricula a más de 16.000 estudiantes cada año. A lo largo de su historia, la universidad se ha dedicado a su misión de “promover el éxito académico y el aprendizaje permanente a través de programas educativos y servicios de alto nivel, asequibles e integrales, que responden a las necesidades económicas y de desarrollo de la fuerza laboral”1.  En 2014, esta institución centrada en los estudiantes comenzó a trabajar en un plan de accesibilidad de cinco años con la intención de crear un ambiente digital de aprendizaje más inclusivo.

Kimberly Gelsinger, director of distance education, comenzó a trabajar en Gaston College en 1999, y en ese entonces la institución apenas ofrecía un total de ocho cursos en línea a través del sitio web de la institución.

“Hoy en día tenemos más de 1.600 cursos en Blackboard Learn cada año”, indica Gelsinger, quien es responsable de la administración general del ambiente digital de aprendizaje de la institución, además de proporcionar apoyo a estudiantes, docentes, personal y otros directivos involucrados en la educación a distancia tanto a nivel estatal como nacional.

La directora afirma que los programas de Gaston College están diseñados para satisfacer las necesidades de los estudiantes actuales, en cualquier momento y en cualquier lugar. Cuentan con 20 licenciaturas, certificados y diplomas disponibles completamente en línea, y 40 más que se pueden completar 50% en línea y 50% de manera presencial.

La universidad también tiene una gran población de estudiantes de secundaria que aprovechan los cursos en línea que se ofertan, gracias a su iniciativa Career and College Promise o CCP. La CCP permite que estudiantes de secundaria en Carolina del Norte, que demuestren ser candidatos idóneos para la iniciativa, puedan asistir a cursos universitarios virtualmente. Al respecto, Gelsinger señala que “el crecimiento de las inscripciones en los últimos años se puede atribuir específicamente a esta área”.

La directora plantea que el número de estudiantes del CCP aumentó a 13% entre 2017 y 2018, mientras que la matrícula general se mantuvo estable.

Aumento de la accesibilidad electrónica

Poder proporcionar a los estudiantes una experiencia de aprendizaje en línea óptima es una preocupación que siempre ha existido en Gaston College. En 2011, la institución presentó un Plan de Mejoras de Calidad ante la Commission on Colleges of the Southern Association of Colleges and Schools (SACSCOC), ya que así podrían obtener la acreditación sobre el ‘Fortalecimiento del Aprendizaje Académico en Internet‘, mejor conocida como SAIL.

El objetivo de SAIL es proporcionar una experiencia de aprendizaje de alta calidad para los estudiantes matriculados en cursos en línea. “Implementamos estándares de calidad para los cursos en línea, basados ​​en lo que investigamos sobre los estándares de calidad ya existentes, incluyendo la accesibilidad y tomando como ejemplo el Programa de Cursos Ejemplares de Blackboard, Quality Matters y otros estándares de instituciones líderes”, explica Gelsinger. “Se hizo una revisión de la calidad de más de 130 cursos individuales durante el proceso SAIL de 2011 a 2016, y esto le dio un impulsó a nuestra iniciativa de accesibilidad”.

Gelsinger agrega que en el otoño de 2014 el Sistema de Colegios Comunitarios de Carolina del Norte (NCCCS en inglés) emitió un mandato que requería que todos los colegios comunitarios tuvieran un plan de accesibilidad a cinco años para todos sus sitios web y contenido digital, para cumplir con los requisitos de la Secretaría del Departamento de Educación de EE. UU. para los Derechos Civiles (secciones 504 y 508 de la Ley de Rehabilitación). “Gaston College respondió de inmediato enviando personal a WebAIM, una organización sin fines de lucro de la Universidad Estatal de Utah, para asistir a una capacitación sobre accesibilidad”, sostiene Gelsinger.

En 2015, la universidad formó su propio Equipo de Cumplimiento ADA (Americans with Disabilities Act) Ley sobre Estadounidenses con Discapacidades, que se encargó de desarrollar el plan de accesibilidad a cinco años.

“La misión del Equipo de Cumplimiento ADA consistía en ofrecer instrucción de calidad y servicios de apoyo a todos los estudiantes, incluidos aquellos con discapacidades y otras necesidades especiales, para fomentar el éxito y la culminación de los objetivos académicos, y para extender esta misión a todos los servicios, incluida la accesibilidad de todo el contenido digital y electrónico”, dice Gelsinger.

Los objetivos del plan a cinco años de Gaston son

  • Asegurar que los sitios web y el contenido para el aprendizaje en línea cumplan con todos los estándares sobre Pautas de accesibilidad de contenido web WCAG 2.0 Nivel AA 
  • Aplicar los principios del diseño universal (inclusivo) en todas las plataformas 
  • Desarrollar materiales de capacitación y mejores prácticas para cumplir con los estándares de accesibilidad 
  • Impulsar una capacitación óptima de los docentes, el personal y los editores / propietarios de contenido 

Implementar un plan de accesibilidad puede plantear un enorme desafío para una institución de educación superior, ya que involucra varias áreas, procesos y un gran número de personas. Gelsinger asegura que la falta de recursos en Gaston College y la contratación de instructores fueron los principales desafíos.

Gelsinger, junto con el especialista en diseño instruccional y el webmaster, fueron los encargados de avanzar con el plan de implementación. El primer paso fue impartir capacitación presencial o de acceso en línea a todo el personal de la institución.

El siguiente paso fue adquirir servicios de transcripción de proveedores externos, emplear estudiantes para trabajar medio tiempo, y pedir al personal la preparación de los documentos y el desarrollo de contenido multimedia accesible. Gelsinger destaca: “Nuestro primer logro fue implementar un plan de estudios accesible para todos los cursos en todo el campus en 2017”.

Un aliado en la inclusión

En ese mismo año, la universidad tuvo su primer contacto con Blackboard Ally, una solución de accesibilidad adoptada por más de 300 instituciones a nivel mundial.

Blackboard Ally tiene tres funciones principales: (1) Verifica automáticamente todo el contenido cargado en el ambiente digital de aprendizaje en busca de problemas de accesibilidad y genera formatos accesibles alternativos; (2) Proporciona retroalimentación específica por parte del instructor, orientando a los educadores sobre cómo mejorar el acceso al contenido de su curso; y (3) Ofrece reportes a escala institucional sobre la accesibilidad del contenido del curso. Esto ayuda a las universidades a tomar decisiones informadas y continuar con su desarrollo.

Gelsinger recuerda los primeros pasos con Blackboard: “Cuando descubrimos Blackboard Ally en una conferencia de LMS en julio del 2017, quedamos boquiabiertos. Esta fue la respuesta a nuestro problema principal: ¿Cómo proporcionar formatos accesibles de manera oportuna para todos los estudiantes, teniendo recursos limitados?”.

La implementación de Blackboard Ally en la institución comenzó con una prueba piloto en enero de 2018. “Escogimos a 15 docentes y miembros del personal para que participasen en el piloto en un servidor de prueba. Incluimos a nuestro webmaster en el piloto para revisar y adaptar los documentos colgados en nuestro sitio web. Cada participante recibió entrenamiento de parte de Blackboard y comenzó a utilizar Blackboard Ally para cursos específicos”, asegura Gelsinger.

Blackboard Ally se instaló en el servidor de producción de la institución en mayo. “Nuestros instructores ‘piloto’ lo usan durante el verano para un número mínimo de cursos, y el lanzamiento completo está planeado para el mes de agosto. Nos encanta Blackboard Ally “, agrega Gelsinger.

Otras herramientas de accesibilidad utilizadas por Gaston incluyen la lista de verificación WCAG, la herramienta de evaluación de accesibilidad web (WAVE por sus siglas en inglés), el Verificador de Contraste de Color, Microsoft Word, PowerPoint y las comprobaciones de accesibilidad de Excel, Adobe Accessibility Checker y servicios de terceros como Equidox.

Apoyo a los docentes

En Gaston College, los profesores deben asistir a nueve horas anuales de desarrollo profesional, con dos horas asignadas específicamente para la capacitación en accesibilidad.

“En estos momentos el especialista en tecnología educativa está ofreciendo una serie de charlas llamada ‘Consejos, trucos y triage’ dirigida a los profesores y al personal en general. Estas son sesiones de 30 minutos que se llevan a cabo semanalmente”, dice Gelsinger.

Además, la universidad cuenta con un dedicado equipo de expertos en ADA, así como personal de educación a distancia que ayuda al personal docente en la corrección de documentos, imágenes y contenidos de cursos multimedia.

El viaje hacia la accesibilidad es único para cada institución educativa. Con todas las iniciativas desarrolladas en los últimos años, Gaston College está mucho más cerca de lograr su visión de ser reconocido como la principal fuente de educación superior de la región.

¿Cuáles son las Mejores Prácticas de Accesibilidad del Gaston College?

1. Involucrar a las partes interesadas para ganar apoyo y crear conciencia sobre la accesibilidad y el diseño universal para el aprendizaje

2. Proporcionar una plantilla de cursos accesible, con recursos generales incluidos

3. Hacer que el personal docente y el personal en general se preocupe por proporcionar contenido accesible

4. Utilizar diversos recursos, como herramientas de accesibilidad, proveedores externos. Así como emplear estudiantes que trabajen a medio tiempo

5. Implementar un plan de estudios accesible para todos los cursos

Notes:

El Sistema de Colegios Comunitarios de Carolina del Norte (NCCCS) ofrece una Comunidad de Aprendizaje Virtual, un recurso en línea para todos los administradores de aprendizaje a distancia, profesores y estudiantes, que incluye documentación de soporte para accesibilidad.

Datos Básicos sobre Gaston College2

24:1 Proporción Estudiantes / Profesores 

27 edad promedio de los estudiantes 

44% Son estudiantes de primera generación 

+170 programas de estudio, de los cuales  

20 están disponibles completamente en línea, y 

40 son programas combinados  

Sources:

Gaston College. (n.d.). About Us – History of the College. Retrieved July 12, 2018, from https://www.gaston.edu/about-us/history-of-the-college

2 Gaston College. (2017, September). Gaston College Quick Facts. Retrieved July 12, 2018, from http://www.gaston.edu/about-us/wp-content/uploads/sites/4/2014/04/QuickFactSheet_0817S.pdf

Photos by: AFP – Scott A. Miller